Who is To Take Reponsability For Man-Made Earthquakes in Pohang-Si ?

On 15 November 2018, a magnitude-5.4 earthquake struck the environs of the Pohang-si city, located in the North Gyeongsang Province. It was the second most powerful temblor in the modern history of South Korea since instrumental earthquake monitoring had begun in the nation in 1978. The most powerful earthquake occurred in 2016 in Gyeongju-si, its magnitude was 5.8. However, far more damage was caused in Pohang-si.

Fortunately, no one died, but 118 people suffered from injuries ranging in scope from minor to severe. In addition, 1,800 local residents were forced to leave their homes and live elsewhere as refugees. Overall, more than 1,500 people were affected by the earthquake. They include the injured and locals who lost their possessions or who needed to leave their wrecked homes.

Property, belonging to residents, sustained serious damage. In Pohang-si alone over a thousand homes and 38 vehicles were affected by the temblor. Residential houses in neighboring regions, roads (including the Daegu-Pohang Expressway), bridges, water supply and sewer collection systems were also damaged. Emergency services received approximately 130 calls regarding public premises that were wrecked by the earthquake. Cracks appeared in walls of government buildings and academic institutions, and the port of Yeonil-myeon temporarily suspended all cargo-processing operations because of damage sustained by its structures.

Since school buildings had to be inspected after the earthquake, the College Scholastic Ability Test (CSAT), scheduled for 16 November, was postponed by a week for the first time.  According to government assessments, the damage from the temblor amounted to 54.6 billion won or $48.3 billion. The Pohang-si branch of the Bank of Korea, on the other hand, estimated this value to be much higher, i.e. more than 300 billion won or approximately $286 billion. But this figure includes indirect economic losses.

In the year following the earthquake in Pohang-si, the area experienced approximately 100 aftershocks. As a result of these 118 people sustained injuries. On 11 February 2019, another earthquake with a magnitude of 4.6, struck South Korea.  Tremors were felt in the coastal regions of Busan and Ulsan. The main seismic event (the main shock) was followed, an hour later, by aftershocks with a magnitude of 2.5. There were no reports of damage of any type.

Reconstruction work is ongoing in Pohang-si, and around 30 local residents, affected by the earthquake, are forced to live in evacuation facilities and still suffer from psychological and physical trauma. According to a survey, conducted by the Convergence Civilization-Humanities and Social Sciences Academy of POSTECH, 80% of 500 local residents (study participants) reported suffering from psychological problems after the temblor.

Shortly after the earthquake, the scientific community started discussing whether a local operational geothermal power station was the cause of the temblor. One argument in support of this theory was that the epicenter of the earthquake was only a few hundred meters from the station. The experts claimed that water pumped into the power station at high pressure (to keep it operational) caused the fault to rupture. Some of these scholars even published their research results in Science (an international academic journal).

However, many scientists do not believe that it is possible to trigger an earthquake of this magnitude by supplying water at high pressure into a borehole. Hence, ROK’s government established a commission, headed by the Geological Society of Korea and comprised of local and international experts that included professors from the University of Colorado and Stanford University, which started researching his issue in March 2018.

On 20 March, the state commission published the results of its work. According to the findings, the Pohang-si earthquake was not a natural but a triggered temblor, caused by the operations of the geothermal power station.

The scientists concluded that the mounting pressure, which resulted from drilling and pumping of water during production of geothermal energy, gradually caused moderate seismic events. With the passage of time, enough seismic strain built up to cause the earthquake, and the tremors occurred along the fault line located under the geothermal power station.

The international research group analyzed 520 temblors that occurred in Pohang-si from January 2009 to November 2017. Approximately 240 of these earthquakes struck within 5 kilometers of the place, where South Korea’s Ministry of Trade, Industry and Energy had been running its Enhanced geothermal system (EGS) project. These technologies have been used in Pohang-si since 2010. The system involves pumping high-pressure fluid through hot rocks thus triggering shear events in them (this process is called hydro-shearing). According to the President of the Geological Society of Korea, Kang-Kun Lee, the research group was able to identify the exact location of epicenters of 98 earthquakes out of 240, and they learned that these temblors occurred at the same time as EGS tests were being conducted at the power station. On a daily basis 900 tons of water were pumped into the earth.

The findings of the research group showed that using the hydro-shearing process on at least 5 occasions significantly altered the fault lines in this region, which first resulted in a series of mini quakes and then the temblor that struck in 2017.

In any case, the government has accepted the results of the investigation with “humility”. The EGS tests in Pohang-si, which were temporarily suspended in March 2018 when the public began to raise concerns regarding the link between this pilot project and the earthquake, will be stopped for good. The geothermal power station will also be closed, and the area where it is located will be returned to its former state.

In light of these developments, issues of responsibility and compensation for damages become increasingly relevant. Residents of Pohang-si have already filed lawsuits against the government and the operator of the geothermal power station. However, since this pilot project, which cost 18.5 billion won, was launched by both the government and the operator of the geothermal plant, Nexgeo, in 2010, the Blue House will have to bear the burden of responsibility.

Over a 5-year period, approximately $218 million will be allocated towards reconstruction of residential housing and damaged property as envisaged in earthquake recovery plans. In the meantime, statements made by the government do not mention the lawsuit, filed by the people affected by the earthquake, against the government and the operator of the geothermal power station. And these plans to eliminate the consequences of the earthquake were announced as far back as last year.

Since October of last year, a number of civic organizations began a public campaign to file lawsuits aimed at recovering compensation for moral damages. The advocates intend to hold the government fully responsible for any direct or indirect suffering caused by civil and criminal lawsuits filed. They demand that the state pay from 5,000 to 10,000 won per day to each plaintiff. For now, fewer than 2,000 people are prepared to sue the government, but if enough signatures are collected, the plaintiffs in the lawsuit may include all the residents of Pohang-si (in January the population of the city was 509,964 people). The court will thus need approximately 5 years to render a decision and the sum involved is expected to increase to 9 trillion won.

Naturally, in part, this campaign to receive such substantial compensation is being waged under the banner “this is what the President drove the country to”. Hence, it is important to understand which President is to be held responsible. A decision has been made to initiate an investigation into the implementation of the pilot project, aimed at developing technologies for commercializing geothermal energy generation, and the means used to select a suitable location for the power station.

The leader of the ruling liberal Democratic Party in parliament, Hong Young-pyo, then urged for a thorough investigation to take place, and highlighted that the project to build the geothermal station began at the end of 2010 during Lee Myung-bak’s administration. Hong Young-pyo compelled the government to thoroughly review the process used to approve the project, to conduct an investigation with respect to all the parties involved, including the Ministry of Trade, Industry and Energy and companies such as Korea Hydro и Nuclear Power, which participated in the project, and to compensate those affected by the earthquake.

Another democrat and member of the National Assembly, Cho Jung-sik, openly stated that the disaster that befell Pohang-si was caused by incompetence and poor governance skills of the preceding conservative administration, and (note!) it had nothing to do with policies on non-nuclear power production of the ruling government.

But the author will await the results of the investigation, as the case may turn out to be more than a political propaganda tool (which those involved will try to transform it into). On one hand, it is reasonable to check whether any of Lee Myung-bak’s close friends had anything to do with the project (as it began when his administration was in power). At the time there was a series of failed initiatives for the nation’s economy, aimed at enriching a group of businessmen who attended the same parish as Lee Myung-bak and made donations towards his presidency.  On the other hand, the war that Moon Jae-in declared against nuclear energy may have pushed the nation towards such risky pilot projects. And from yet another perspective, it is unclear how long this initiative was in the works.

In the meantime, on 19 April 2019, another number of earthquakes, with the magnitude of 4.3, struck the sea floor near the Korean peninsula’s coastline.  The epicenter was in the East Sea at the depth of 32 km. The distance to the nearest sizable well-populated city of Donghae-si (in the southern part of ROK) was 54 km. According to experts, this earthquake was the most powerful out of approximately 30 temblors to strike South Korea this year.

If all of these earthquakes turn out to have a connection to the government’s policy on renewable energy, Moon Jae-in’s administration will have yet another serious issue (among others) to contend with.

Konstantin Asmolov

Konstantin Asmolov, PhD in History, Leading Research Fellow at the Centre for Korean Studies of the Institute of Far Eastern Studies of the Russian Academy of Sciences, exclusively for the online magazine “New Eastern Outlook”.

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3 Replies to “Who is To Take Reponsability For Man-Made Earthquakes in Pohang-Si ?

  1. Traduction:
    Le 15 novembre 2018, un séisme de magnitude 5,4 a frappé les environs de la ville de Pohang-si, située dans la province du Gyeongsang du Nord. Il s’agissait du deuxième tremblement de terre le plus puissant de l’histoire moderne de la Corée du Sud depuis le début de la surveillance d’un tremblement de terre instrumental en 1978. Le tremblement de terre le plus puissant survenu à Gyeongju-si en 2016 a une magnitude de 5,8. Cependant, beaucoup plus de dégâts ont été causés à Pohang-si.

    Heureusement, personne n’est mort, mais 118 personnes ont subi des blessures allant de mineures à graves. En outre, 1 800 résidents locaux ont été forcés de quitter leur domicile et de vivre ailleurs en tant que réfugiés. Au total, plus de 1500 personnes ont été touchées par le séisme. Parmi eux figurent les blessés et les locaux qui ont perdu leurs biens ou qui doivent quitter leurs maisons naufragées.

    Des biens appartenant à des résidents ont été sérieusement endommagés. À Pohang-si, plus de mille maisons et 38 véhicules ont été touchés par le trembleur. Des maisons d’habitation dans les régions voisines, des routes (y compris l’autoroute Daegu-Pohang), des ponts, des systèmes d’alimentation en eau et de collecte des égouts ont également été endommagés. Les services d’urgence ont reçu environ 130 appels concernant des locaux publics qui ont été détruits par le séisme. Des fissures sont apparues dans les murs des bâtiments gouvernementaux et des institutions universitaires, et le port de Yeonil-myeon a suspendu temporairement toutes les opérations de traitement de la cargaison en raison des dommages subis par ses structures.

    Les bâtiments scolaires devant être inspectés après le tremblement de terre, le test de capacité d’école collégiale (CSAT), prévu pour le 16 novembre, a été reporté d’une semaine pour la première fois. Selon les estimations du gouvernement, les dommages causés par le trembleur se sont élevés à 54,6 milliards de won ou 48,3 milliards de dollars. En revanche, la succursale Pohang-si de la Banque de Corée a estimé cette valeur beaucoup plus élevée, soit plus de 300 milliards de won, soit environ 286 milliards de dollars. Mais ce chiffre inclut les pertes économiques indirectes.

    Au cours de l’année qui a suivi le séisme à Pohang-si, la région a subi une centaine de répliques. À la suite de ces 118 personnes ont subi des blessures. Le 11 février 2019, un autre séisme d’une magnitude de 4,6 a frappé la Corée du Sud. Les tremblements ont été ressentis dans les régions côtières de Busan et d’Ulsan. L’événement sismique principal (le choc principal) a été suivi, une heure plus tard, de répliques d’une magnitude de 2,5. Aucun cas de dommage n’a été signalé.

    Des travaux de reconstruction sont en cours à Pohang-si et une trentaine de résidents, touchés par le séisme, sont forcés de vivre dans des installations d’évacuation et souffrent toujours de traumatismes psychologiques et physiques. Selon une enquête menée par l’Académie de civilisation et de sciences humaines et sociales de POSTECH, 80% des 500 résidents locaux (participants à l’étude) ont déclaré souffrir de problèmes psychologiques après le tremblement de terre.

    Peu de temps après le séisme, la communauté scientifique a commencé à se demander si une centrale géothermique opérationnelle locale était à l’origine du tremblement de terre. Un argument à l’appui de cette théorie était que l’épicentre du séisme n’était qu’à quelques centaines de mètres de la station. Les experts ont affirmé que l’eau pompée dans la centrale à haute pression (pour la maintenir opérationnelle) avait provoqué la rupture du défaut. Certains de ces chercheurs ont même publié leurs résultats de recherche dans Science (une revue universitaire internationale).

    Cependant, de nombreux scientifiques ne croient pas qu’il soit possible de déclencher un séisme de cette ampleur en fournissant de l’eau sous haute pression dans un forage. Par conséquent, le gouvernement de la RDC a mis en place une commission présidée par la Société géologique de Corée et composée d’experts locaux et internationaux, composée de professeurs de l’Université du Colorado et de l’Université de Stanford, qui a commencé ses recherches en mars 2018.

    Le 20 mars, la commission d’État a publié les résultats de ses travaux. Selon les conclusions, le tremblement de terre de Pohang-si n’était pas un tremblement de terre naturel, mais provoqué par les activités de la centrale géothermique.

    Les scientifiques ont conclu que l’augmentation de la pression résultant du forage et du pompage de l’eau lors de la production d’énergie géothermique provoquait progressivement des événements sismiques modérés. Au fil du temps, le séisme s’est suffisamment accumulé pour provoquer le tremblement de terre et les tremblements se sont produits le long de la ligne de faille située sous la centrale géothermique.

    Le groupe de recherche international a analysé 520 trembleurs de terre survenus à Pohang-si de janvier 2009 à novembre 2017. Environ 240 de ces tremblements de terre ont frappé à moins de 5 kilomètres de l’endroit où le ministère du Commerce, de l’Industrie et de l’Énergie de la Corée du Sud exploitait son système géothermique amélioré. (EGS) projet. Ces technologies sont utilisées à Pohang-si depuis 2010. Le système consiste à pomper un fluide haute pression à travers des roches chaudes, provoquant ainsi des événements de cisaillement (processus appelé hydro-cisaillement). Selon le président de la Société géologique de Corée, Kang-Kun Lee, le groupe de recherche a été en mesure d’identifier l’emplacement exact des épicentres de 98 tremblements de terre sur 240, et ils ont appris que ces tremblements de terre se produisaient en même temps que les tests EGS. en cours à la centrale.

    Les conclusions du groupe de recherche ont montré que l’utilisation du procédé d’hydro-cisaillement à au moins 5 occasions modifiait considérablement les lignes de faille dans cette région, ce qui entraîna d’abord une série de mini-tremblements de terre, puis le tremblement de terre de 2017.

    En tout état de cause, le gouvernement a accepté les résultats de l’enquête avec «humilité». Les tests EGS à Pohang-si, qui ont été suspendus temporairement en mars 2018 lorsque le public a commencé à faire part de ses préoccupations concernant le lien entre ce projet pilote et le séisme, seront définitivement arrêtés. La centrale géothermique sera également fermée et la zone dans laquelle elle se trouve sera rétablie.

    À la lumière de ces développements, les questions de responsabilité et d’indemnisation des dommages deviennent de plus en plus pertinentes. Les habitants de Pohang-si ont déjà engagé des poursuites contre le gouvernement et l’exploitant de la centrale géothermique. Cependant, depuis que ce projet pilote, qui a coûté 18,5 milliards de won, a été lancé à la fois par le gouvernement et l’exploitant de la centrale géothermique Nexgeo, en 2010, la Maison Bleue devra assumer la charge de la responsabilité.

    Environ 218 millions de dollars seront consacrés à la reconstruction de logements résidentiels et de biens endommagés, comme le prévoient les plans de redressement sismique. Entre-temps, les déclarations du gouvernement ne mentionnent pas le procès intenté par les personnes touchées par le séisme contre le gouvernement et l’exploitant de la centrale géothermique. Et ces plans visant à éliminer les conséquences du séisme ont été annoncés dès l’année dernière.

    Depuis octobre de l’année dernière, plusieurs organisations civiques ont lancé une campagne publique visant à engager des poursuites visant à obtenir réparation du préjudice moral subi. Les avocats ont l’intention de tenir le gouvernement pleinement responsable de toutes les souffrances directes ou indirectes causées par les actions civiles et pénales engagées. Ils exigent que l’État verse de 5 000 à 10 000 won par jour à chaque plaignant. Pour le moment, moins de 2 000 personnes sont disposées à poursuivre le gouvernement en justice, mais si suffisamment de signatures sont collectées, les plaignants dans la poursuite peuvent inclure tous les résidents de Pohang-si (en janvier la population de la ville atteignait 509 964 personnes). Le tribunal aura donc besoin d’environ 5 ans pour rendre sa décision et la somme en jeu devrait passer à 9 000 milliards de won.

    Naturellement, en partie, cette campagne visant à obtenir une indemnisation aussi substantielle est menée sous la bannière «C’est ce que le président a conduit le pays». Il est donc important de comprendre quel président doit être tenu pour responsable. Une décision a été prise d’ouvrir une enquête sur la mise en œuvre du projet pilote, visant à développer des technologies pour commercialiser la production d’énergie géothermique, ainsi que les moyens utilisés pour sélectionner un emplacement approprié pour la centrale.

    The leader of the ruling liberal Democratic Party in parliament, Hong Young-pyo, then urged for a thorough investigation to take place, and highlighted that the project to build the geothermal station began at the end of 2010 during Lee Myung-bak’s administration. Hong Young-pyo compelled the government to thoroughly review the process used to approve the project, to conduct an investigation with respect to all the parties involved, including the Ministry of Trade, Industry and Energy and companies such as Korea Hydro и Nuclear Power, which participated in the project, and to compensate those affected by the earthquake.

    Un autre démocrate et membre de l’Assemblée nationale, Cho Jung-sik, a déclaré ouvertement que le désastre qui a frappé Pohang-si avait été provoqué par l’incompétence et les faibles compétences en matière de gouvernance de la précédente administration conservatrice, et (notons!) Cela n’avait rien à voir avec les politiques sur la production d’énergie non nucléaire du gouvernement au pouvoir.

    Mais l’auteur attendra les résultats de l’enquête, car l’affaire risque d’être plus qu’un outil de propagande politique (que les personnes en cause tenteront de transformer). D’une part, il est raisonnable de vérifier si l’un des amis proches de Lee Myung-bak a eu quelque chose à voir avec le projet (tel qu’il a commencé lorsque son administration était au pouvoir). À l’époque, une série d’initiatives infructueuses pour l’économie du pays visaient à enrichir un groupe d’hommes d’affaires ayant fréquenté la même paroisse que Lee Myung-bak et faisant des dons pour sa présidence. D’autre part, la guerre que Moon Jae-in a déclarée contre l’énergie nucléaire a peut-être poussé le pays vers des projets pilotes aussi risqués. Et d’un autre point de vue, on ne sait pas combien de temps cette initiative a duré.

    Entre-temps, le 19 avril 2019, un autre nombre de tremblements de terre, d’une magnitude de 4,3, ont frappé le fond marin près du littoral de la péninsule coréenne. L’épicentre se trouvait dans la mer de l’Est à 32 km de profondeur. La distance jusqu’à la ville la plus proche, la plus peuplée et la plus peuplée de Donghae-si (au sud de la République de Corée) était de 54 km. Selon les experts, ce séisme a été le plus puissant des 30 tremblements de terre qui ont frappé la Corée du Sud cette année.

    Si tous ces tremblements de terre s’avéraient être liés à la politique du gouvernement en matière d’énergies renouvelables, l’administration de Moon Jae-in aurait un autre problème grave (entre autres) à affronter.

    Konstantin Asmolov, docteur en histoire, chercheur principal au Centre d’études coréennes de l’Institut d’études extrême-orientales de l’Académie des sciences de Russie, exclusivement pour le magazine en ligne « New Eastern Outlook ».

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